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Les analyses du cerveau Révèlent Comment Les personnes Souffrant d’insomnie Peuvent Être Câblées Différemment

Pour dormir, peut-être pour rêver … et pour que votre cerveau fonctionne: Les scientifiques savent depuis longtemps qu’il est important de passer une bonne nuit de sommeil pour améliorer la mémoire, l’apprentissage et la santé mentale.

Mais la cause sous—jacente de l’insomnie primaire — une incapacité chronique à dormir profondément qui n’est pas associée à l’utilisation de stimulants ou à des troubles médicaux tels que la dépression – a échappé aux chercheurs.

Maintenant, une petite étude comparant des participants en bonne santé à des patients souffrant d’insomnie primaire a révélé que les personnes souffrant d’insomnie ont des connexions neuronales affaiblies vers et depuis le thalamus, la région du cerveau qui régule la conscience, le sommeil et la vigilance.

Les chercheurs n’ont pas pu déterminer si ces connexions plus faibles étaient la cause de l’insomnie ou le résultat d’un manque chronique de sommeil. Mais les travaux peuvent offrir des indices importants sur l’origine et le traitement du trouble du sommeil, selon des experts du domaine qui n’ont pas été associés à l’étude.

Les résultats de l’étude ont été publiés en ligne aujourd’hui (5 avril) dans la revue Radiology.

Plus d’un quart de la population américaine signale une incapacité occasionnelle à bien dormir, selon les Centers for Disease Control and Prevention. Ce type d’insomnie peut être causé par une foule de facteurs interférant avec le sommeil, tels que la consommation de drogues, le stress, la douleur, les allergies, la maladie de Parkinson et la dépression.

Mais environ 3 à 5% des adultes souffrent d’insomnie primaire, selon une étude réalisée en 2002 par des chercheurs de l’Université de Stanford. Le diagnostic repose en grande partie sur l’élimination des causes connues de l’insomnie. Les traitements comprennent la thérapie comportementale, comme les techniques de relaxation. Les médecins prescrivent parfois des sédatifs, mais ces médicaments peuvent créer une dépendance ou perdre leur efficacité avec le temps.

Dans la nouvelle étude, des chercheurs chinois ont examiné 23 patients souffrant d’insomnie primaire et 30 volontaires sains. Tous les participants ont rempli des questionnaires normalisés concernant leur santé mentale et leurs habitudes de sommeil. Chaque participant a également subi une IRM cérébrale avec une technique spécialisée appelée imagerie par tenseur de diffusion, un outil sensible qui peut sonder plus profondément que la structure cérébrale de base révélée par l’IRM pour voir à quel point les neurones se connectent.

L’objectif des chercheurs était d’évaluer la connectivité des voies de la substance blanche du cerveau, qui sont des « faisceaux d’axones, ou de longues fibres de cellules nerveuses, qui relient une partie du cerveau à une autre », a déclaré Shumei Li, chercheur à l’Hôpital populaire provincial du Guangdong No. 2 à Guangzhou, en Chine, et auteur principal de l’étude. « Si les voies de la substance blanche sont altérées, la communication entre les régions du cerveau est perturbée. »

Et c’est ce que les chercheurs ont pu trouver parmi les patients souffrant d’insomnie primaire. Par rapport aux participants en bonne santé, les patients souffrant d’insomnie présentaient une intégrité de la substance blanche nettement inférieure dans plusieurs régions du cerveau droit et dans le thalamus, qui abrite « des constituants importants de l’horloge biologique du corps », a déclaré Li.

L’étendue de ces anomalies dans le thalamus et les régions connectées était associée à la durée de l’insomnie des patients et à leurs scores auto-évalués sur l’échelle de dépression, a déclaré Li. Plus les connexions neuronales sont mauvaises, plus le sommeil et la dépression sont mauvais.

Le Dr Max Wintermark, professeur de radiologie à la Stanford School of Medicine de Stanford, en Californie, qui ne faisait pas partie de l’étude, a déclaré que la recherche était importante pour comprendre la cause de l’insomnie primaire, mais qu ‘ »elle doit être prise avec un grain de sel. »

La technique d’imagerie par tenseur de diffusion basée sur l’IRM peut être affectée par de nombreux facteurs, tels que l’âge du patient et le type de machine d’IRM, a déclaré Wintermark à Live Science. « Nous ne comprenons pas parfaitement la variation normale de l’analyse », a-t-il déclaré, ajoutant que la technique n’est encore utilisée que comme outil de recherche, pas pour le diagnostic en clinique.

Wintermark a déclaré qu’il serait intéressé de voir une étude plus vaste basée sur ces résultats, en particulier pour voir si les voies de la substance blanche s’améliorent avec le traitement de l’insomnie.

Li a déclaré que l’une des limites de l’étude de son équipe était qu’elle était trop petite pour déterminer la cause et l’effet ou si les anomalies dans les voies de la substance blanche peuvent être inversées. Elle aussi aimerait suivre un plus grand groupe de patients avant et après le traitement pour voir si les voies de la substance blanche s’améliorent à mesure que l’insomnie s’améliore, a-t-elle déclaré.

Li considère les travaux de son groupe — supervisés par le Dr Guihua Jiang, chercheur au même hôpital — comme prometteurs mais à un stade précoce. Les résultats de l’étude suggèrent que la cause sous-jacente des anomalies de la substance blanche peut être une perte de myéline, le revêtement protecteur autour des fibres nerveuses.

« Le mécanisme sous-jacent au sommeil insomniaque est assez compliqué », a déclaré Li à Live Science. « Le circuit neuronal exact du contrôle du sommeil doit encore être étudié par d’autres techniques en termes de fonction et de neurophysiologie. »

Suivez Christopher Wanjek @wanjek pour des tweets quotidiens sur la santé et la science avec un côté humoristique. Wanjek est l’auteur de « Food at Work » et « Bad Medicine. » Sa chronique, Bad Medicine, paraît régulièrement sur Live Science.

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