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Le scansioni del cervello rivelano come le persone con insonnia possono essere cablate in modo diverso

Dormire, forse sognare … e mantenere il cervello funzionante: gli scienziati conoscono da tempo l’importanza di dormire bene per migliorare la memoria, l’apprendimento e

Ma la causa sottostante dell’insonnia primaria — un’incapacità cronica di dormire sonni tranquilli che non è associata all’uso di stimolanti o disturbi medici come la depressione — ha eluso i ricercatori.

Ora, un piccolo studio che confronta i partecipanti sani con i pazienti che hanno insonnia primaria ha scoperto che le persone con insonnia hanno indebolito le connessioni neurali da e verso il talamo, la regione del cervello che regola la coscienza, il sonno e la vigilanza.

I ricercatori non hanno potuto determinare se queste connessioni più deboli fossero la causa dell’insonnia o il risultato di una mancanza cronica di sonno. Ma il lavoro può offrire importanti indizi per l’origine e il trattamento del disturbo del sonno, secondo gli esperti del settore che non sono stati associati con lo studio.

I risultati dello studio sono stati pubblicati online oggi (5 aprile) sulla rivista Radiology.

Più di un quarto della popolazione statunitense riferisce un’incapacità occasionale di dormire bene, secondo i Centers for Disease Control and Prevention. Questo tipo di insonnia può essere causato da una serie di fattori che interferiscono con il sonno, come l’uso di droghe, stress, dolore, allergie, morbo di Parkinson e depressione.

Ma circa il 3-5% degli adulti ha insonnia primaria, secondo uno studio del 2002 condotto da ricercatori della Stanford University. La diagnosi si basa in gran parte su escludere cause note per l’insonnia. I trattamenti includono la terapia comportamentale, come le tecniche di rilassamento. I medici a volte prescrivono sedativi, ma tali farmaci possono creare dipendenza o perdere la loro efficacia nel tempo.

Nel nuovo studio, i ricercatori in Cina hanno esaminato 23 pazienti con insonnia primaria e 30 volontari sani. Tutti i partecipanti hanno completato questionari standardizzati riguardanti la loro salute mentale e i modelli di sonno. Ogni partecipante è stato anche sottoposto a risonanza magnetica cerebrale con una tecnica specializzata chiamata imaging del tensore di diffusione, uno strumento sensibile che può sondare più in profondità della struttura cerebrale di base rivelata dalla risonanza magnetica per vedere quanto bene i neuroni si connettono.

L’obiettivo dei ricercatori era quello di valutare la connettività dei tratti di materia bianca del cervello, che sono “fasci di assoni, o fibre lunghe di cellule nervose, che collegano una parte del cervello a un’altra”, ha detto Shumei Li, ricercatore presso l’Ospedale popolare provinciale di Guangdong No. 2 a Guangzhou, in Cina, e autore principale dello studio. “Se i tratti di materia bianca sono compromessi, la comunicazione tra le regioni del cervello viene interrotta.”

E questo è ciò che i ricercatori potrebbero aver trovato tra i pazienti con insonnia primaria. Rispetto ai partecipanti sani, i pazienti con insonnia avevano significativamente meno integrità della sostanza bianca in diverse regioni del cervello destro e nel talamo, che ospita “importanti costituenti dell’orologio biologico del corpo”, ha detto Li.

L’entità di queste anomalie nel talamo e nelle regioni collegate era associata alla durata dell’insonnia dei pazienti e ai loro punteggi auto-valutati sulla scala della depressione, ha detto Li. Peggio le connessioni neurali, peggio il sonno e la depressione.

Il Dr. Max Wintermark, professore di radiologia alla Stanford School of Medicine di Stanford, in California, che non faceva parte dello studio, ha affermato che la ricerca è stata importante per comprendere la causa dell’insonnia primaria ma che “deve essere presa con un granello di sale.”

La tecnica di imaging del tensore di diffusione basata sulla risonanza magnetica può essere influenzata da numerosi fattori, come l’età del paziente e il tipo di macchina per la risonanza magnetica, Wintermark ha detto a Live Science. “Non comprendiamo appieno la normale variazione nella scansione”, ha detto, aggiungendo che la tecnica è ancora utilizzata solo come strumento di ricerca, non per la diagnostica in clinica.

Wintermark ha detto che sarebbe interessato a vedere uno studio più ampio basato su questi risultati, in particolare per vedere se i tratti di sostanza bianca migliorano con il trattamento per l’insonnia.

Li ha detto che uno dei limiti dello studio del suo team era che era troppo piccolo per determinare causa ed effetto o se le anomalie nei tratti di sostanza bianca possono essere invertite. Anche lei vorrebbe seguire un gruppo più ampio di pazienti prima e dopo il trattamento per vedere se i tratti di sostanza bianca migliorano man mano che migliora l’insonnia, ha detto.

Li vede il lavoro del suo gruppo — supervisionato dal Dr. Guihua Jiang, un ricercatore presso lo stesso ospedale — come promettente, ma nelle prime fasi. I risultati dello studio suggeriscono che la causa sottostante delle anomalie della sostanza bianca potrebbe essere una perdita di mielina, il rivestimento protettivo attorno alle fibre nervose.

“Il meccanismo alla base del sonno dell’insonnia è piuttosto complicato”, ha detto Li a Live Science. “L’esatto circuito neurale del controllo del sonno deve ancora essere ulteriormente studiato da altre tecniche in termini di funzione e neurofisiologia.”

Segui Christopher Wanjek @ wanjek per tweet quotidiani su salute e scienza con un tocco umoristico. Wanjek è l’autore di “Food at Work” e ” Bad Medicine.”La sua rubrica, Bad Medicine, appare regolarmente su Live Science.

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