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Come il vasaio Josiah Wedgwood ha creato un iconico medaglione abolizionista

Come patriota, anticonformista, internazionalista e riformatore politico, Josiah Wedgwood è stato immediatamente comprensivo verso le crescenti richieste di abolizione. C’erano un paio di righe del poema di William Cowper che potrebbero averlo fatto riflettere: “Pensa a quante schiene si sono arrossite / Per i dolci che il tuo bastone offre.”Per non solo Wedgwood ei suoi coetanei Staffordshire esportare grandi quantità di ceramiche alle tenute piantagione e in piena espansione città caraibiche di Bridgetown e Kingston, e fornire i mercanti schiavi di Bristol e Liverpool con i loro punchbowls creamware, Wedgwood stesso aveva anche preso una commissione specifica da un commerciante di schiavi che ha ordinato un “nido di bagni . . . per compiacere la fantasia di un re nero d’Africa da cui lavarsi.”

Gran parte della prosperità economica della Gran Bretagna georgiana era inestricabilmente legata al commercio triangolare. Questa interpretazione fu sviluppata per la prima volta in Capitalism and Slavery di Eric Williams (1944), che tracciò il modo in cui i profitti del commercio degli schiavi atlantici “fecondarono l’intero sistema produttivo” della Gran Bretagna. L’industria dell’ardesia gallese, la produzione tessile di Manchester, le banche di Glaswegian, Bristol e Liverpool, la costruzione navale e persino la ceramica sono state tutte sostenute dai fondi prelevati dal sistema delle piantagioni. “Fu l’accumulazione di capitale dal commercio delle Indie Occidentali che finanziò James Watt e il motore a vapore”, scrisse Williams. La borsa di studio più recente ha confermato quanto strettamente i profitti nelle colonie dalla produzione avanzata di zucchero, così come i mercati in cattività, abbiano aiutato il processo di industrializzazione.

I profitti derivanti dal nesso tra zucchero e schiavi avrebbero potuto fornire qualsiasi cosa, dal 20 al 55% della formazione lorda di capitale fisso della Gran Bretagna nel 1770, sostenendo in modo cruciale l’economia britannica nel suo complesso e facilitando i problemi finanziari o creditizi in settori tecnicamente avanzati. Gli investimenti non solo nelle nuove tecnologie, ma anche nelle infrastrutture dei porti, nei nuovi bacini (in particolare a Londra e Liverpool), nei canali, nei tornelli e nelle nuove fabbriche che sono state rese possibili dalla ricchezza che affluiva dalle Indie occidentali.

La schiavitù era anche una parte dell’economia dei consumatori attraverso la fornitura di zucchero e cacao, melassa e cotone. La produzione di ceramiche di Wedgwood ha beneficiato enormemente di questo mercato di lusso della classe media e dipende dalla rete di famiglie aristocratiche le cui fortune sono state fatte o sostenute dai profitti delle piantagioni. Nel 1778, l’ex primo ministro Lord Shelburne suggerì che “c’erano appena dieci miglia insieme in tutto il paese dove la casa e la tenuta di un ricco indiano occidentale non dovevano essere viste.”Da Kedleston Hall a Stourhead, le stesse case che proclamavano la libertà storica degli inglesi e il ruolo benedetto della Gran Bretagna nella storia della libertà erano spesso dotate e decorate con ricchezze acquisite dalla tratta di esseri umani. A quel tempo, c’era molto poco commento pubblico sulle origini insanguinate di tanta nuova ricchezza aristocratica.

Infatti, quando Wedgwood ha celebrato la sua visione della gran Bretagna nella Rana Servizio di uno dei pezzi più spettacolari è stato un imponente ghiacciaio per i dessert, servizio decorata con l’immagine di Harewood House—il neo-classica Yorkshire sede di Lascelles famiglia, il cui denaro è venuto da loro più di 27.000 ettari di canna da zucchero campi in Barbados, Giamaica, Grenada, Tobago, e particolarmente disumane flotta di navi di schiavi che vittime di tratta degli schiavi attraverso l’Atlantico, la Guinea, la costa a Anomabu.

Verso la metà degli anni 1780, nonostante la posizione non riconosciuta della sua attività all’interno del nesso della schiavitù, Wedgwood si convinse completamente dell’immoralità del commercio. Nel 1783 i Quaccheri presentato il primo anti-schiavitù petizione al Parlamento, e nello stesso anno l’abolizionista, attivista di Granville Sharp usato il grottesco caso della Zong—in cui il Capitano Luca Collingwood cercato di rivendicare l’assicurazione a 133 schiavi Africani ha gettato in mare durante il Passaggio intermedio, come ha presumibilmente eseguito basso sull’acqua potabile—per agitare a favore dell’abolizione. Nel maggio 1787, il Comitato per l’abolizione della tratta degli schiavi, o Comitato di Londra, fu istituito da William Wilberforce insieme a Sharp e al riformatore Thomas Clarkson, il cui Saggio sulla schiavitù e il commercio della specie umana (1786) fu un testo chiave nella battaglia contro la schiavitù umana.

Da Kedleston Hall a Stourhead, le stesse case che proclamavano la libertà storica degli inglesi e il ruolo benedetto della Gran Bretagna nella storia della libertà erano spesso dotate e decorate con ricchezze acquisite dal traffico di esseri umani.

Il Comitato di Londra fu concepito come un mezzo “per procurarsi tali informazioni e prove, e per distribuire il Saggio di Clarkson e altre pubblicazioni, che potrebbero tendere all’abolizione della tratta degli schiavi.”E’ stato anche il veicolo per il programma estremamente innovativo di attivismo di Clarkson—petizioni, boicottaggi, incontri aperti, lobbying parlamentare e organizzazione della comunità in tutto il paese—per raccogliere il sostegno pubblico per l’abolizione. Insieme al suo eroe politico maggiore John Cartwright, Wedgwood è stato eletto al Comitato. Sin dall’inizio prese seriamente le sue responsabilità, partecipando a sette adunanze nel 1788 e poi ad almeno una ogni anno successivo.

Nel 1791, suo figlio Joss si unì a lui nel Comitato mentre il suo circolo della Lunar Society di Matthew Boulton, Joseph Priestley, Samuel Galton e Erasmus Darwin tutti prestarono il loro sostegno. “Ho appena sentito che ci sono museruole o gag fatte a Birmingham per gli schiavi nelle nostre isole. Se questo fosse vero, e un tale strumento potesse essere esposto da un oratore alla camera dei comuni, potrebbe avere un grande effetto”, suggerì Darwin a Wedgwood nell’aprile del 1789.

Abbiamo la visione più chiara della posizione etica di Wedgwood e dei suoi tentativi di modellare l’opinione pubblica sulla schiavitù in una lunga lettera che scrisse nel febbraio 1788 ad Anna Seward, la poetessa, amante frustrata di Erasmus Darwin e del cosiddetto Cigno di Lichfield. Conoscendo i suoi sentimenti ambivalenti sull’argomento, Wedgwood ha rivolto obiezioni all’abolizione—”che dovremmo sacrificare il nostro commercio dell’India occidentale, e che gli schiavi avrebbero solo cambiato i loro padroni, senza essere in grado di scrollarsi di dosso la loro schiavitù”—prima di spiegare “cosa è venuto a mia conoscenza dell’angoscia accumulata portata su milioni di nostri simili da questo traffico disumano.”

In termini pratici, pensava che i profitti delle piantagioni—dai quali molte famiglie potenti intorno a Lichfield e South Staffordshire guadagnavano potentemente-sarebbero stati mantenuti in un sistema di lavoro libero, meccanizzazione più estesa (come in Etruria) e livelli produttivi di investimento. Eppure, in ultima analisi, per Wedgwood il Dissidente razionale e appassionato per le rivoluzioni americane e francesi, il caso per l’abolizione era uno di uguaglianza e di una credenza nei “diritti dell’uomo”, piuttosto che sulla base di qualsiasi calcolo commerciale. “E anche se il nostro commercio potrebbe soffrire dell’abolizione, mi convinco che quando questo traffico verrà discusso e pienamente conosciuto, ci saranno solo pochi sostenitori per la sua continuazione.”

Mentre era perennemente deluso dall’apatia reazionaria dei suoi vicini dello Staffordshire— ” in questa contea non conosco abbonati & Temo i signori . . . non hanno prestato molta attenzione all’argomento”—Wedgwood ha continuato a credere che “la gente mostrerà chiaramente che si interessano a questa causa e non saranno soddisfatti mentre il carattere nazionale è stigmatizzato dall’ingiustizia e dall’omicidio.”Come un segno del suo impegno personale, egli è determinato a sostenere il più eloquente ed efficace, attivista per l’abolizione, Olaudah Equiano, o “Gustavus Vassa, L’Africano”, la cui considerazione il Passaggio intermedio e vendita in schiavitù in Barbados (“Le urla delle donne, e i gemiti dei morenti, reso il tutto una scena di orrore quasi inconcepibile”), ha fornito un devastante atto d’accusa contro la barbarie della schiavitù.

Nella copia personale di Wedgwood dell’autobiografia di Equiano – The Interesting Narrative (1789—c’è un messaggio personale dell’autore a Josiah: “Ti prego di perdonare questa libertà che ho preso nel supplicare il tuo favore nell’apparire del tuo nome tra gli altri dei miei degni amici.”Tale era la loro amicizia che quando Equiano accettò coraggiosamente di recarsi nel centro schiavistico di Bristol per una lettura pubblica, chiese a Wedgwood di contribuire a garantire la sua sicurezza.

Intendo la prossima settimana essere a Bristol dove ho impegnato alcuni dei miei racconti – & Sono molto propenso a pensare che devo avere enemys lì-sulla quantità del mio spirito pubblico per porre fine alla pratica maledetta della schiavitù—o meglio nell’essere attivo per abolire il commercio degli schiavi. Caro Signore lascio Londra il Venerdì 23 immediatamente quindi prenderà un favore particolare se si sarà così gentile da indirizzare a me poche righe presso l’ufficio postale— fino chiamato fo—Bristol.

Wedgwood rispose che sperava che Equiano non fosse in pericolo, ” ma se dovesse essere altrimenti, puoi indirizzare una lettera al signor Byerley, No 5 Greek Street, Soho, informandolo della tua situazione e prenderà le misure necessarie con il signor Stevens dell’Ammiragliato britannico a tuo favore.”Per molti anni, Wedgwood scrisse lettere appassionate, fece circolare petizioni, partecipò alle riunioni e si unì ai boicottaggi. Acquistò anche azioni della Sierra Leone Company di Clarkson, fondata nel 1791 come colonia evangelica in Africa occidentale per schiavi liberati appositamente progettati per interrompere il commercio atlantico. “La prima compagnia mai istituita per l’abolizione della tratta degli schiavi, la coltivazione dell’Africa e l’introduzione del Vangelo lì.”Tuttavia, il suo contributo più importante è stato quello di unire questa passione morale con il suo acume produttivo e commerciale.

Il suo più importante contributo all’abolizione fu quello di unire questa passione morale con il suo acume produttivo e commerciale.

In The Botanic Garden di Darwin, spiccano due righe che visualizzano il pensiero di Wedgwood e dei suoi compagni abolizionisti: “povero schiavo in ginocchio piegato / Dai figli della Gran Bretagna che implorano di essere liberi.”Fin da Plymouth Comitato della Società per Effettuare l’Abolizione del Commercio degli schiavi pubblicato il loro infame incisione Piano di un Africano Nave Ponte Inferiore con i Neri in Proporzione di una Tonnellata, raffigurante l’orribile, angusto e aritmetica calcolata confinamento di schiavi Africani a bordo del Liverpool slaver Brookes, Granville Sharp e Thomas Clarkson sapeva che colpisce le immagini chiave nella guerra di propaganda. Il piano fu rapidamente ristampato dal Comitato di Londra con edizioni che circolavano in tutto il paese, evidenziando la disumanità del commercio atlantico. Aveva anche l’effetto involontario di codificare la posizione dello schiavo come una passività uniforme e vittimismo. Wedgwood ha combinato questa interpretazione con l’immagine implorante di Darwin nella produzione di quello che è diventato un medaglione iconico.

Scolpito da Henry Webber e poi modellato in Etruria da William Hackwood dal motivo originale del Comitato (che in precedenza era apparso solo in stampa), il medaglione ovale di jasperware bianco ha il rilievo nero di uno schiavo incatenato in una posizione mezza inginocchiata rivolta a destra con la scritta ” Am I Not a Man and a Brother?”Clarkson descrisse l’aspetto del progetto davanti al Comitato di Londra nella sua Storia dell’abolizione della tratta degli schiavi africani (1808):

Il secondo e il sedicesimo di ottobre si sono svolte due sedute; nell’ultima delle quali un sottocomitato, che era stato nominato allo scopo, ha presentato un disegno per un sigillo. Un africano è stato visto, in catene in una posizione supplicante, in ginocchio con un ginocchio a terra, e con entrambe le mani alzate al Cielo, e intorno al sigillo è stato osservato il seguente motto, come se stesse pronunciando le parole se stesso- ” Non sono un uomo e un fratello?”Il disegno è stato approvato, un sigillo è stato ordinato di essere inciso da esso. Posso dire qui, che questo sigillo, semplice come il design era, è stato fatto per contribuire in gran parte . . . per rivolgere l’attenzione dei nostri connazionali al caso degli africani feriti, e per procurarsi un caloroso interesse a loro favore.

L’immagine dello schiavo era del tutto generica. Il rilievo nero raffigurava quelle che erano considerate caratteristiche tipicamente africane che servivano a spersonalizzarlo in modo simile alla raffigurazione del carico nei Brookes. Come ha detto Clarkson, ” il negro, che è stato visto implorando compassione, era nei suoi colori nativi.”Il ginocchio piegato, le catene pesanti, le mani imploranti e l’appello alla misericordia posizionarono lo schiavo come indifeso, non minaccioso e sottomesso. L’immagine è stata progettata per suscitare sia il senso di colpa che la pietà. Così per il movimento abolizionista il modo favorito di liberazione non sarebbe da resistenza popolare nelle piantagioni di Barbados o ribellione armata durante il Passaggio Medio, ma da petizioni di alta mente, boicottaggi dei consumatori, giorni di preghiera, disegni di legge parlamentari e gli impulsi umanitari del bianco, tipo medio dell’Inghilterra.

Il potere è rimasto con i civili, cristiani britannici e la liberazione degli africani schiavizzati sarebbe appropriato come un altro capitolo nel glorioso progresso dell’Inghilterra di sempre avanzando libertà. Anche se la rivoluzione dei consumatori del XVIII secolo aveva contribuito ad alimentare la tratta atlantica degli schiavi, la comprensione di Wedgwood del suo ethos di emulazione ora gli ha permesso di divulgare l’abolizionismo in modo più efficace di qualsiasi numero di petizioni taglienti o letture Equiano.

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