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Las exploraciones Cerebrales Revelan Cómo las Personas con Insomnio Pueden Estar conectadas de Manera Diferente

Para dormir, tal vez para soñar dream y para mantener su cerebro funcionando: Los científicos saben desde hace mucho tiempo la importancia de dormir bien por la noche para mejorar la memoria, el aprendizaje y la salud mental.

Pero la causa subyacente del insomnio primario, una incapacidad crónica para dormir profundamente que no está asociada con el uso de estimulantes o trastornos médicos como la depresión, ha eludido a los investigadores.

Ahora, un pequeño estudio que compara participantes sanos con pacientes que tienen insomnio primario ha encontrado que las personas con insomnio tienen conexiones neuronales debilitadas hacia y desde el tálamo, la región del cerebro que regula la conciencia, el sueño y el estado de alerta.

Los investigadores no pudieron determinar si estas conexiones más débiles eran la causa del insomnio o el resultado de una falta crónica de sueño. Pero el trabajo puede ofrecer pistas importantes sobre el origen y el tratamiento del trastorno del sueño, según expertos en el campo que no estuvieron asociados con el estudio.

Los resultados del estudio se publicaron en línea hoy (5 de abril) en la revista Radiology.

Más de una cuarta parte de la población de los Estados Unidos reporta una incapacidad ocasional para dormir bien, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades. Este tipo de insomnio puede ser causado por una serie de factores que interfieren con el sueño, como el consumo de drogas, el estrés, el dolor, las alergias, la enfermedad de Parkinson y la depresión.

Pero alrededor del 3 al 5 por ciento de los adultos tienen insomnio primario, según un estudio de 2002 realizado por investigadores de la Universidad de Stanford. El diagnóstico se basa en gran medida en descartar las causas conocidas del insomnio. Los tratamientos incluyen terapia conductual, como técnicas de relajación. Los médicos a veces recetan sedantes, pero estos medicamentos pueden volverse adictivos o perder su eficacia con el tiempo.

En el nuevo estudio, los investigadores de China examinaron a 23 pacientes con insomnio primario y a 30 voluntarios sanos. Todos los participantes completaron cuestionarios estandarizados sobre su salud mental y sus patrones de sueño. Cada participante también se sometió a una resonancia magnética cerebral con una técnica especializada llamada imagen por tensor de difusión, una herramienta sensible que puede sondear más profundamente que la estructura cerebral básica revelada por la resonancia magnética para ver qué tan bien se conectan las neuronas.

El objetivo de los investigadores era evaluar la conectividad de los tractos de materia blanca del cerebro, que son «haces de axones, o fibras largas de células nerviosas, que conectan una parte del cerebro con otra», dijo Shumei Li, investigador del Hospital Popular Provincial No.2 de Guangdong en Guangzhou, China, y autor principal del estudio. «Si se alteran los tractos de materia blanca, se interrumpe la comunicación entre las regiones cerebrales.»

Y eso es lo que los investigadores pueden haber encontrado entre los pacientes con insomnio primario. En comparación con los participantes sanos, los pacientes con insomnio tenían significativamente menos integridad de la materia blanca en varias regiones del cerebro derecho y el tálamo, que alberga «componentes importantes del reloj biológico del cuerpo», dijo Li.

El alcance de estas anomalías en el tálamo y las regiones conectadas se asoció con la duración del insomnio de los pacientes y sus puntuaciones autoevaluadas en la escala de depresión, dijo Li. Cuanto peores son las conexiones neuronales, peor es el sueño y la depresión.

El Dr. Max Wintermark, profesor de radiología en la Escuela de Medicina de Stanford en Stanford, California, que no formó parte del estudio, dijo que la investigación era importante para comprender la causa del insomnio primario, pero que «debe tomarse con un grano de sal.»

La técnica de imágenes por tensores de difusión basada en resonancia magnética puede verse afectada por numerosos factores, como la edad del paciente y el tipo de máquina de resonancia magnética, dijo Wintermark a Live Science. «No entendemos completamente la variación normal en el escaneo», dijo, y agregó que la técnica todavía se usa solo como herramienta de investigación, no para diagnósticos en la clínica.

Wintermark dijo que estaría interesado en ver un estudio más amplio basado en estos resultados, en particular para ver si los tractos de materia blanca mejoran con el tratamiento para el insomnio.

Li dijo que una de las limitaciones del estudio de su equipo era que era demasiado pequeño para determinar la causa y el efecto o si las anomalías en los tractos de materia blanca se pueden revertir. A ella también le gustaría seguir a un grupo más grande de pacientes antes y después del tratamiento para ver si los tractos de materia blanca mejoran a medida que mejora el insomnio, dijo.

Li ve el trabajo de su grupo, supervisado por el Dr. Guihua Jiang, investigador del mismo hospital, como prometedor, pero en las primeras etapas. Los resultados del estudio sugieren que la causa subyacente de las anomalías de la sustancia blanca puede ser una pérdida de mielina, la capa protectora alrededor de las fibras nerviosas.

» El mecanismo subyacente al insomnio es bastante complicado», dijo Li a Live Science. «El circuito neuronal exacto del control del sueño todavía necesita ser investigado más a fondo por otras técnicas en términos de función y neurofisiología.»

Sigue a Christopher Wanjek @wanjek para ver tuits diarios sobre salud y ciencia con un toque humorístico. Wanjek es el autor de «Food at Work» y «Bad Medicine».»Su columna, Bad Medicine, aparece regularmente en Live Science.

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