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Cómo el Alfarero Josiah Wedgwood Creó un Medallón Abolicionista Icónico

Como patriota, Inconformista, internacionalista y reformador político, Josiah Wedgwood simpatizó instantáneamente con los crecientes llamamientos a la abolición. Había un par de líneas del poema de William Cowper que podrían haberle hecho reflexionar: «Piensa en cuántas espaldas han mordido / Por los dulces que ofrece tu bastón.»Porque no solo Wedgwood y sus compañeros de Staffordshire exportaron grandes cantidades de cerámica a las plantaciones y a las florecientes ciudades caribeñas de Bridgetown y Kingston, y suministraron a los comerciantes de esclavos de Bristol y Liverpool sus poncheros de crema, sino que el propio Wedgwood incluso había recibido una comisión específica de un comerciante de esclavos que ordenó un «nido de baños». . . para complacer la fantasía de un rey negro de África para lavarse.»

Gran parte de la prosperidad económica de la Gran Bretaña georgiana estaba inextricablemente vinculada al Comercio Triangular. Esta interpretación se desarrolló por primera vez en el capitalismo y la esclavitud de Eric Williams (1944), que trazó la forma en que las ganancias de la trata de esclavos en el Atlántico «fertilizaron todo el sistema productivo» de Gran Bretaña. La industria galesa de la pizarra, la producción textil de Manchester, la banca de Glaswegian, Bristol y Liverpool, la construcción naval e incluso la cerámica fueron impulsadas por fondos extraídos del sistema de plantaciones. «Fue la acumulación de capital del comercio de las Indias Occidentales lo que financió a James Watt y la máquina de vapor», escribió Williams. Estudios más recientes han confirmado cuán estrechamente las ganancias en las colonias de la producción avanzada de azúcar, así como los mercados cautivos, ayudaron al proceso de industrialización.

Los beneficios derivados del nexo entre el azúcar y los esclavos podrían haber proporcionado entre el 20 y el 55 por ciento de la formación bruta de capital fijo de Gran Bretaña en 1770, sustentando de manera crucial la economía del Reino Unido en su conjunto y aliviando los problemas financieros o crediticios en sectores técnicamente avanzados. La inversión no solo en nuevas tecnologías, sino también en la infraestructura de puertos, nuevos muelles (sobre todo en Londres y Liverpool), canales, autopistas y nuevas fábricas que fueron posibles gracias a la riqueza que brotaba de las Indias Occidentales.

La esclavitud también formaba parte de la economía de consumo mediante el suministro de azúcar y cacao, melaza y algodón. La producción de cerámica de Wedgwood se benefició enormemente de este mercado de lujo de clase media, así como de la red de familias aristocráticas cuyas fortunas se hicieron o reforzaron con las ganancias de las plantaciones. En 1778, el ex Primer Ministro Lord Shelburne sugirió que » había apenas diez millas juntas en todo el país donde la casa y el patrimonio de un rico Antillano no se veían.»Desde Kedleston Hall hasta Stourhead, las mismas casas que proclamaron la histórica libertad de los ingleses y el bendito papel de Gran Bretaña en la historia de la libertad a menudo estaban dotadas y decoradas con riquezas adquiridas de la trata de personas. En ese momento, había muy pocos comentarios públicos sobre los orígenes ensangrentados de tanta riqueza aristocrática nueva.

De hecho, cuando Wedgwood celebró su visión de Gran Bretaña en el Servicio de la Rana, una de las piezas más espectaculares fue un imponente glaciar para el servicio de postres adornado con una imagen de Harewood House, la sede neoclásica de Yorkshire de la familia Lascelles, cuyo dinero provenía de sus 27,000 acres de campos de caña de azúcar en Barbados, Jamaica, Granada y Tobago, y de la flota particularmente inhumana de barcos esclavistas que traficaban esclavos a través del Atlántico hasta la costa de Guinea en Anomabu.

A mediados de la década de 1780, a pesar de la posición no reconocida de su negocio dentro del nexo de la esclavitud, Wedgwood se convenció completamente de la inmoralidad del comercio. En 1783, los cuáqueros presentaron la primera petición antiesclavista al Parlamento, y en el mismo año, el activista abolicionista Granville Sharp utilizó el grotesco caso de los Zong, en el que el capitán Luke Collingwood trató de reclamar un seguro para los 133 africanos esclavizados que tiró por la borda durante la Pasada Media cuando supuestamente se quedó sin agua potable, para agitar a favor de la abolición. En mayo de 1787, el Comité para la Abolición de la Trata de Esclavos, o Comité de Londres, fue establecido por William Wilberforce junto con Sharp y el reformador Thomas Clarkson, cuyo Ensayo sobre la Esclavitud y el Comercio de la Especie Humana (1786) fue un texto clave en la batalla contra la esclavitud humana.

Desde Kedleston Hall hasta Stourhead, las mismas casas que proclamaron la histórica libertad de los ingleses y el bendito papel de Gran Bretaña en la historia de la libertad a menudo estaban dotadas y decoradas con riquezas adquiridas de la trata de personas.

El Comité de Londres fue concebido como un medio «para obtener tal Información y Evidencia, y para distribuir el Ensayo de Clarkson y otras Publicaciones, que puedan tender a la Abolición de la Trata de Esclavos.»También fue el vehículo para el programa de activismo enormemente innovador de Clarkson-peticiones, boicots, reuniones abiertas, cabildeo parlamentario y organización comunitaria en todo el país—para movilizar el apoyo público a la abolición. Junto con su héroe político, el mayor John Cartwright, Wedgwood fue elegido miembro del Comité. Desde el principio, tomó sus responsabilidades en serio, asistiendo a siete reuniones en 1788 y luego al menos una en cada año siguiente.

En 1791, su hijo Joss se unió a él en el Comité, mientras que su círculo de la Sociedad Lunar de Matthew Boulton, Joseph Priestley, Samuel Galton y Erasmus Darwin le prestaron su apoyo. «Acabo de escuchar que hay bozales o mordazas hechas en Birmingham para los esclavos en nuestras islas. Si esto es cierto, y tal instrumento podría ser exhibido por un orador en la cámara de los Comunes, podría tener un gran efecto», sugirió Darwin a Wedgwood en abril de 1789.

Tenemos la visión más clara de la postura ética de Wedgwood y sus intentos de moldear la opinión pública sobre la esclavitud en una larga carta que escribió en febrero de 1788 a Anna Seward, la poeta, amante frustrada de Erasmus Darwin y el llamado Cisne de Lichfield. Conociendo sus sentimientos ambivalentes sobre el tema, Wedgwood planteó objeciones a la abolición—»que deberíamos sacrificar nuestro comercio de las Indias Occidentales, y que los esclavos solo cambiarían a sus amos, sin poder librarse de su esclavitud»—antes de explicar «lo que he llegado a mi conocimiento de la angustia acumulada que este tráfico inhumano ha traído a millones de criaturas nuestras.»

En términos prácticos, pensó que las ganancias de las plantaciones-de las que muchas familias poderosas alrededor de Lichfield y South Staffordshire obtuvieron poderosamente-se mantendrían bajo un sistema de trabajo libre, mecanización más extensa (como en Etruria) y niveles productivos de inversión. Sin embargo, en última instancia, para Wedgwood, el disidente racional y entusiasta de las revoluciones estadounidense y francesa, el argumento a favor de la abolición era uno de igualdad y una creencia en los «derechos del hombre» en lugar de basarse en cualquier cálculo comercial. «E incluso si nuestro comercio probablemente sufriera por la abolición, me convenzo de que cuando este tráfico llegue a ser discutido y conocido plenamente, habrá pocos defensores para su continuación.»

Mientras estaba perennemente decepcionado por la apatía reaccionaria de sus vecinos de Staffordshire—»en este condado no sé de suscriptores & Temo a los caballeros . . . no han prestado mucha atención al tema «- Wedgwood continuó creyendo que » la gente mostrará claramente que se interesan por esta causa y no estarán satisfechos mientras el carácter nacional esté estigmatizado por la injusticia y el asesinato.»Como señal de su compromiso personal, decidió apoyar al más elocuente y eficaz defensor de la abolición, Olaudah Equiano, o» Gustavus Vassa, El africano», cuyo relato de la Travesía del Atlántico y la venta a la esclavitud en Barbados («Los gritos de las mujeres y los gemidos de los moribundos, hicieron de todo una escena de horror casi inconcebible»), proporcionó una acusación devastadora de la barbarie de la esclavitud.

En la propia copia de Wedgwood de la autobiografía de Equiano-The Interesting Narrative (1789) – hay un mensaje personal del autor a Josías: «Te ruego que perdones esta libertad que he tomado para rogar tu favor en la apariencia de tu nombre entre otros de mis dignos amigos.»Tal era su amistad que cuando Equiano aceptó valientemente viajar al centro esclavista de Bristol para una lectura pública, le pidió a Wedgwood que le ayudara a garantizar su seguridad.

me refiero a la próxima Semana para estar en Bristol donde tengo algunos de mi relato comprometido—& yo soy muy propensa a pensar que debo tener enemys en la cantidad de mi Publick espíritu para poner fin a la detestable práctica de la Esclavitud—o más bien en estar activo para tener Abolió el Comercio de Esclavos. Estimado Señor, me voy de Londres el viernes 23 de inmediato, por lo tanto, le haré un favor en particular si es tan amable de dirigirme unas líneas en la oficina de correos, llamada fo— Bristol.

Wedgwood respondió que esperaba que Equiano no estuviera en peligro, » pero si no fuera así, puede dirigir una carta al Sr. Byerley, No 5 Greek Street, Soho, familiarizándolo con su situación y tomará las medidas necesarias con el Sr. Stevens del Almirantazgo británico a su favor.»Durante muchos años, Wedgwood escribió cartas apasionadas, distribuyó peticiones, asistió a reuniones y se unió a boicots. También compró acciones de la Compañía de Sierra Leona de Clarkson, establecida en 1791 como una colonia evangélica en África Occidental para esclavos liberados, diseñada específicamente para interrumpir el comercio atlántico. «La primera compañía instituida para la abolición de la trata de esclavos, el cultivo de África y la introducción del Evangelio allí.»Sin embargo, su contribución más importante fue unir esta pasión moral con su perspicacia manufacturera y comercial.

Su contribución más importante a la abolición fue unir esta pasión moral con su perspicacia manufacturera y comercial.

En El Jardín Botánico de Darwin, se destacan dos líneas que visualizan el pensamiento de Wedgwood y sus compañeros abolicionistas: «pobre ESCLAVO encadenado de rodillas / De los hijos británicos implorando ser libres.»Desde que el Comité de Plymouth de la Sociedad para la Abolición de la Trata de Esclavos publicó su infame Plan de grabado de la Cubierta Inferior de un Barco Africano con Negros en Proporción de Una a una Tonelada, que representa el horrible, estrecho y calculado aritméticamente confinamiento de africanos esclavizados a bordo del Liverpool slaver Brookes, Granville Sharp y Thomas Clarkson sabían que las imágenes llamativas eran clave en la guerra de propaganda. El Plan fue reimpreso rápidamente por el Comité de Londres con ediciones que circulaban por todo el país, destacando la inhumanidad del comercio atlántico. También tuvo el efecto no deseado de codificar la posición del esclavo como una de pasividad uniforme y victimización. Wedgwood combinó esa interpretación con la imagen suplicante de Darwin en la producción de lo que se convirtió en un medallón icónico.

Esculpido por Henry Webber y luego modelado en Etruria por William Hackwood a partir del motivo original del Comité (que anteriormente solo había aparecido impreso), el medallón ovalado de jaspe blanco tiene el relieve negro de un esclavo encadenado en una postura medio arrodillada hacia la derecha con la inscripción «¿No soy un hombre y un Hermano? Clarkson describió la aparición del diseño ante el Comité de Londres en su Historia de la Abolición de la Trata de Esclavos Africanos (1808):

El segundo y el decimosexto de octubre se celebraron dos sesiones, en la última de las cuales un subcomité, que había sido designado al efecto, presentó un diseño para un sello. Se vio a un africano, encadenado en una postura suplicante, arrodillado con una rodilla en el suelo, y con las dos manos levantadas al Cielo, y alrededor del sello se observó el siguiente lema, como si estuviera pronunciando las palabras él mismo:»¿No soy yo un Hombre y un Hermano?»Habiendo sido aprobado el diseño, se ordenó que se grabara un sello en él. Debo mencionar aquí que este sello, por simple que fuera su diseño, fue hecho para contribuir en gran medida . . . para dirigir la atención de nuestros compatriotas al caso de los africanos heridos, y para procurar un cálido interés en su favor.

La imagen del esclavo era totalmente genérico. El relieve negro representaba lo que se consideraban rasgos característicos de África que servían para despersonalizarlo de una manera similar a la representación de cargo en The Brookes. Como dijo Clarkson, » el negro, al que se veía implorando compasión, estaba en sus propios colores nativos.»Las rodillas dobladas, las pesadas cadenas, las manos suplicantes y la apelación a la misericordia posicionaron al esclavo como indefenso, sin amenazas y sumiso. La imagen fue diseñada para provocar culpabilidad y compasión. Por lo tanto, para el movimiento abolicionista, el modo de liberación preferido no sería la resistencia popular en las plantaciones de Barbados o la rebelión armada durante la Travesía del Atlántico, sino las peticiones altisonantes, los boicots de los consumidores, los días de oración, los proyectos de ley parlamentarios y los impulsos humanitarios de la clase media blanca de Inglaterra.

El poder permaneció con los británicos cristianos civilizados y la liberación de los africanos esclavizados sería apropiada como otro capítulo en el glorioso progreso de la libertad en constante avance de Inglaterra. A pesar de que la revolución del consumo del siglo XVIII había ayudado a alimentar el comercio de esclavos en el Atlántico, la comprensión de Wedgwood de su espíritu de emulación le permitió popularizar el abolicionismo de manera más efectiva que cualquier número de peticiones agudas o lecturas Equiano.

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