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Wie der Töpfer Josiah Wedgwood ein ikonisches abolitionistisches Medaillon schuf

Als Patriot, Nonkonformist, Internationalist und politischer Reformer war Josiah Wedgwood sofort sympathisch gegenüber den wachsenden Forderungen nach Abschaffung. Es gab ein paar Zeilen aus William Cowpers Gedicht, die ihn zum Nachdenken gebracht haben könnten: „Denken Sie daran, wie viele Rücken für die Süßigkeiten, die Ihr Stock bietet, klug sind.“ Denn Wedgwood und seine Kollegen aus Staffordshire exportierten nicht nur große Mengen Keramik in die Plantagengüter und boomenden karibischen Städte Bridgetown und Kingston, und beliefern die Sklavenhändler von Bristol und Liverpool mit ihren cremefarbenen Punchbowls, Wedgwood selbst hatte sogar einen bestimmten Auftrag von einem Sklavenhändler erhalten, der ein „Nest von Bädern “ bestellte . . . um der Phantasie eines schwarzen Königs von Afrika zu gefallen, aus dem er sich herauswaschen kann.“

So viel von Georgiens wirtschaftlichem Wohlstand war untrennbar mit dem Dreieckshandel verbunden. Diese Interpretation wurde zuerst in Eric Williams (Eric Williams)’s Kapitalismus und Sklaverei (Kapitalismus und Sklaverei) (1944) entwickelt, der die Weise verfolgte, Profite vom atlantischen Sklavenhandel (atlantischer Sklavenhandel) „das ganze produktive System“ Großbritanniens befruchteten. Die walisische Schieferindustrie, Manchester Textilproduktion, Glaswegian, Bristol und Liverpool Bankwesen, Schiffbau und sogar Keramik wurden alle durch Mittel aus dem Plantagensystem getragen. „Es war die Kapitalakkumulation aus dem westindischen Handel, die James Watt und die Dampfmaschine finanzierte“, schrieb Williams. Neuere Forschungen haben bestätigt, wie eng die Gewinne in den Kolonien aus der fortgeschrittenen Zuckerproduktion sowie die Eigenmärkte den Industrialisierungsprozess unterstützt haben.

Gewinne aus dem Zucker-Sklaven-Nexus hätten 1770 zwischen 20 und 55 Prozent der britischen Bruttoanlageinvestitionen ausmachen können, was die britische Wirtschaft insgesamt entscheidend stützte und finanzielle oder Kreditprobleme in technisch fortgeschrittenen Sektoren erleichterte. Investitionen nicht nur in neue Technologien, sondern auch in die Infrastruktur von Häfen, neuen Docks (vor allem in London und Liverpool), Kanälen, Turnpikes und neuen Manufakturen, die durch den Reichtum aus Westindien ermöglicht wurden.

Sklaverei war auch ein Teil der Konsumwirtschaft durch die Bereitstellung von Zucker und Kakao, Melasse und Baumwolle. Wedgwoods Keramikproduktion profitierte enorm von diesem Mittelklasse-Luxusmarkt und war abhängig vom Netzwerk aristokratischer Familien, deren Vermögen gemacht wurde, oder gestärkt durch, Plantagengewinne. Im Jahr 1778 schlug der ehemalige Premierminister Lord Shelburne vor, dass „es kaum zehn Meilen zusammen im ganzen Land gab, wo das Haus und der Nachlass eines reichen Westinders nicht zu sehen waren.“ Von Kedleston Hall bis Stourhead wurden die Häuser, die die historische Freiheit der Engländer und die gesegnete Rolle Großbritanniens in der Geschichte der Freiheit verkündeten, oft mit Reichtümern ausgestattet und geschmückt, die durch Menschenhandel erworben wurden. Zu dieser Zeit gab es sehr wenig öffentliche Kommentare über die blutigen Ursprünge so vieler neuer aristokratischer Reichtümer.

In der Tat, als Wedgwood seine Vision von Großbritannien im Froschservice feierte, war eines der spektakulärsten Stücke ein hoch aufragender Gletscher für den Dessertservice, der mit einem Bild von Harewood House geschmückt war — dem neoklassischen Yorkshire-Sitz der Familie Lascelles, deren Geld von ihren 27.000 Hektar Zuckerrohrfeldern in Barbados, Jamaika, Grenada und Tobago stammte, und von der besonders unmenschlichen Flotte von Sklavenschiffen, die Sklaven über den Atlantik an die Küste von Guinea in Anomabu brachten.

Mitte der 1780er Jahre wurde Wedgwood trotz der unbestätigten Position seines Unternehmens im Zusammenhang mit der Sklaverei völlig von der Unmoral des Handels überzeugt. Im Jahr 1783 legten die Quäker dem Parlament die erste Anti-Sklaverei—Petition vor, und im selben Jahr nutzte der abolitionistische Aktivist Granville Sharp den grotesken Fall der Zong — in dem Kapitän Luke Collingwood versuchte, eine Versicherung für die 133 versklavten Afrikaner zu beantragen, die er während der Middle Passage über Bord warf, da ihm angeblich das Trinkwasser ausging -, um für die Abschaffung zu agitieren. Im Mai 1787 wurde das Komitee für die Abschaffung des Sklavenhandels oder das Londoner Komitee von William Wilberforce zusammen mit Sharp und dem Reformator Thomas Clarkson gegründet, dessen Aufsatz über die Sklaverei und den Handel der menschlichen Spezies (1786) ein Schlüsseltext im Kampf gegen die menschliche Knechtschaft war.

Von Kedleston Hall bis Stourhead wurden die Häuser, die die historische Freiheit der Engländer und die gesegnete Rolle Großbritanniens in der Geschichte der Freiheit verkündeten, oft mit Reichtümern ausgestattet und geschmückt, die durch Menschenhandel erworben wurden.

Das Londoner Komitee wurde als Mittel konzipiert, „um solche Informationen und Beweise zu beschaffen und Clarksons Aufsatz und andere Veröffentlichungen zu verbreiten, die zur Abschaffung des Sklavenhandels führen könnten.“ Es war auch das Vehikel für Clarksons äußerst innovatives Programm des Aktivismus – Petitionen, Boykotte, offene Treffen, parlamentarische Lobbyarbeit und Gemeinschaftsorganisation im ganzen Land —, um die öffentliche Unterstützung für die Abschaffung zu trommeln. Zusammen mit seinem politischen Helden Major John Cartwright wurde Wedgwood in das Komitee gewählt. Von Anfang an nahm er seine Verantwortung ernst und besuchte 1788 sieben Versammlungen und dann in jedem folgenden Jahr mindestens eine.

1791 schloss sich sein Sohn Joss ihm im Komitee an, während sein Lunar Society-Kreis von Matthew Boulton, Joseph Priestley, Samuel Galton und Erasmus Darwin alle ihre Unterstützung leisteten. „Ich habe gerade gehört, dass es Maulkörbe oder Knebel gibt, die in Birmingham für die Sklaven auf unseren Inseln hergestellt werden. Wenn dies zutrifft und ein solches Instrument von einem Sprecher im Unterhaus ausgestellt werden könnte, könnte es eine große Wirkung haben „, schlug Darwin Wedgwood im April 1789 vor.

Den deutlichsten Einblick in Wedgwoods ethische Haltung und seine Versuche, die öffentliche Meinung über Sklaverei zu formen, haben wir in einem langen Brief, den er im Februar 1788 an Anna Seward schrieb — die Dichterin, frustrierte Geliebte von Erasmus Darwin und sogenannter Schwan von Lichfield. Wedgwood kannte ihre ambivalenten Gefühle zu diesem Thema und wandte sich an Einwände gegen die Abschaffung — „dass wir unseren Handel in Westindien opfern sollten und dass die Sklaven nur ihre Herren wechseln würden, ohne ihre Knechtschaft abschütteln zu können“ —, bevor er erklärte, „was mir bekannt geworden ist von der angesammelten Not, die Millionen unserer Mitgeschöpfe durch diesen unmenschlichen Verkehr gebracht hat.“

In der Praxis dachte er, dass Plantagengewinne — von denen viele mächtige Familien in Lichfield und South Staffordshire mächtig profitierten — unter einem System der freien Arbeit, einer umfassenderen Mechanisierung (wie in Etrurien) und eines produktiven Investitionsniveaus erhalten bleiben würden. Doch letztendlich war für Wedgwood, den rationalen Abweichler und Enthusiasten der amerikanischen und französischen Revolution, der Fall für die Abschaffung der Gleichheit und des Glaubens an die „Menschenrechte“ und nicht auf kommerziellem Kalkül beruhend. „Und selbst wenn unser Handel wahrscheinlich unter der Abschaffung leiden würde, so glaube ich doch, dass es, wenn dieser Verkehr diskutiert und vollständig bekannt wird, nur wenige Befürworter für seinen Fortbestand geben wird.“

Während er ständig enttäuscht war von der reaktionären Apathie seiner Nachbarn in Staffordshire — „In dieser Grafschaft kenne ich keine Abonnenten & Ich fürchte die Herren . . . Wedgwood fuhr fort zu glauben, dass „die Menschen deutlich zeigen werden, dass sie sich für diese Sache interessieren und nicht zufrieden sein werden, während der nationale Charakter durch Ungerechtigkeit und Mord stigmatisiert wird. Als Zeichen seines persönlichen Engagements entschloss er sich, die eloquenteste und wirksamste Aktivistin für die Abschaffung, Olaudah Equiano, oder „Gustavus Vassa, der Afrikaner „, zu unterstützen, deren Bericht über den mittleren Durchgang und den Verkauf in die Knechtschaft in Barbados („Die Schreie der Frauen und das Stöhnen der Sterbenden machten das Ganze zu einer Szene des Grauens, die fast unvorstellbar war“), lieferte eine verheerende Anklage gegen die Barbarei der Sklaverei.

In Wedgwoods eigener Kopie von Equianos Autobiographie – The Interesting Narrative (1789 – gibt es eine persönliche Nachricht des Autors an Josiah: „Ich bitte Sie, diese Freiheit zu vergeben, die ich genommen habe, um Ihre Gunst in der Erscheinung Ihres Namens unter anderen meiner würdigen Freunde zu bitten.“ Ihre Freundschaft war so groß, dass Equiano, als er tapfer zustimmte, zu einer öffentlichen Lesung in das Sklavenviertel von Bristol zu reisen, Wedgwood bat, seine Sicherheit zu gewährleisten.

Ich meine, nächste Woche in Bristol zu sein, wo ich einige meiner Freunde beschäftigt habe – & Ich bin sehr geneigt zu denken, dass ich dort Feinde haben muss — über die Menge meines öffentlichen Geistes, um der verfluchten Praxis der Sklaverei ein Ende zu setzen – oder vielmehr aktiv zu sein, um den Sklavenhandel abzuschaffen. Sehr geehrter Herr, ich verlasse London am Freitag, den 23. und werde es daher einen besonderen Gefallen tun, wenn Sie so freundlich sind, mir einige Zeilen bei der Post zu schicken — bis Sie fo—Bristol heißt.

Wedgwood erwiderte, er hoffe, Equiano sei nicht in Gefahr, „aber wenn es anders sein sollte, können Sie einen Brief an Mr. Byerley, Nr. 5 Greek Street, Soho, richten, in dem Sie ihn mit Ihrer Situation vertraut machen, und er wird mit Mr. Stevens von der britischen Admiralität die notwendigen Schritte zu Ihren Gunsten unternehmen.“ Über viele Jahre schrieb Wedgwood leidenschaftliche Briefe, verbreitete Petitionen, nahm an Versammlungen teil und schloss sich Boykotten an. Er kaufte auch Anteile an Clarksons Sierra Leone Company, die 1791 als evangelikale Kolonie in Westafrika für befreite Sklaven gegründet wurde, die speziell den Atlantikhandel stören sollten. „Die erste Gesellschaft, die jemals für die Abschaffung des Sklavenhandels, die Kultivierung Afrikas und die Einführung des Evangeliums dort gegründet wurde.“ Sein wichtigster Beitrag war jedoch, diese moralische Leidenschaft mit seinem Produktions- und Handelssinn zu vereinen.

Sein wichtigster Beitrag zur Abschaffung war es, diese moralische Leidenschaft mit seinem Produktions- und Handelssinn zu vereinen.

In Darwins The Botanic Garden fallen zwei Zeilen auf, die das Denken von Wedgwood und seinen Abolitionisten visualisieren: „poor fetter’d SLAVE on bended knee / From Britain’s sons plearing to be free.“ Seit das Plymouth Committee der Society for Effecting the Abolition of the Slave Trade seinen berüchtigten Gravurplan des Unterdecks eines afrikanischen Schiffes mit Negern im Verhältnis von nur einem zu einer Tonne veröffentlichte, der die abscheuliche, enge und arithmetisch berechnete Gefangenschaft versklavter Afrikaner an Bord der Liverpool Slaver Brookes darstellt, wussten Granville Sharp und Thomas Clarkson, dass markante Bilder der Schlüssel zum Propagandakrieg waren. Der Plan wurde vom Londoner Komitee schnell nachgedruckt, wobei Ausgaben im ganzen Land im Umlauf waren und die Unmenschlichkeit des Atlantikhandels hervorhoben. Es hatte auch den unbeabsichtigten Effekt, die Position des Sklaven als eine einheitliche Passivität und Opferrolle zu kodifizieren. Wedgwood kombinierte diese Interpretation mit Darwins plädierendem Bild bei der Herstellung eines ikonischen Medaillons.

Von Henry Webber geformt und dann in Etrurien von William Hackwood nach dem ursprünglichen Motiv des Komitees modelliert (das zuvor nur im Druck erschienen war), hat das ovale weiße Jasperware-Medaillon das schwarze Relief eines angeketteten männlichen Sklaven in einer halbknienden Haltung nach rechts mit der Inschrift „Bin ich nicht ein Mann und ein Bruder?“ Clarkson beschrieb das Aussehen des Entwurfs vor dem Londoner Komitee in seiner Geschichte der Abschaffung des afrikanischen Sklavenhandels (1808):

Am zweiten und sechzehnten Oktober fanden zwei Sitzungen statt, bei denen ein zu diesem Zweck eingesetzter Unterausschuss einen Entwurf für ein Siegel vorlegte. Man sah einen Afrikaner in Ketten in flehender Haltung, mit einem Knie auf dem Boden kniend und mit beiden Händen zum Himmel erhoben, und um das Siegel herum wurde das folgende Motto beobachtet, als würde er selbst die Worte aussprechen: „Bin ich nicht ein Mann und ein Bruder?“ Nachdem das Design genehmigt worden war, wurde angeordnet, ein Siegel daraus zu gravieren. Ich darf hier erwähnen, dass dieses Siegel, so einfach das Design auch war, dazu beigetragen hat . . . um die Aufmerksamkeit unserer Landsleute auf den Fall der verletzten Afrikaner zu lenken und ein warmes Interesse zu ihren Gunsten zu wecken.

Das Bild des Sklaven war völlig generisch. Das schwarze Relief zeigte, was als charakteristisch afrikanische Merkmale angesehen wurde, die dazu dienten, ihn in ähnlicher Weise wie die Darstellung von Fracht in den Brookes zu entpersönlichen. Wie Clarkson es ausdrückte: „Der Neger, der Mitgefühl flehte, war in seinen eigenen Farben.“ Das gebeugte Knie, schwere Ketten, flehende Hände und der Aufruf zur Barmherzigkeit positionierten den Sklaven als hilflos, bedrohlich und unterwürfig. Das Bild sollte sowohl Schuld als auch Mitleid auslösen. Für die abolitionistische Bewegung wäre daher die bevorzugte Art der Befreiung nicht der Widerstand der Bevölkerung auf den Plantagen von Barbados oder die bewaffnete Rebellion während des Mittelalters, sondern hochgesinnte Petitionen, Verbraucherboykotte, Gebetstage, Parlamentsrechnungen und die humanitären Impulse von Englands weißer, mittlerer Art.

Die Macht blieb bei den zivilisierten, christlichen Briten, und die Befreiung der versklavten Afrikaner würde als ein weiteres Kapitel in Englands ruhmreichem Fortschritt der immer weiter fortschreitenden Freiheit angeeignet werden. Obwohl die Verbraucherrevolution des achtzehnten Jahrhunderts dazu beigetragen hatte, den atlantischen Sklavenhandel anzuheizen, Wedgwoods Verständnis seines Ethos der Nachahmung ermöglichte es ihm nun, den Abolitionismus wirksamer zu popularisieren als jede andere scharfe Petition oder gleichwertige Lesart.

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