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Comment le Potier Josiah Wedgwood a créé un Médaillon abolitionniste Emblématique

En tant que patriote, anticonformiste, internationaliste et réformateur politique, Josiah Wedgwood a immédiatement sympathisé avec les appels croissants à l’abolition. Il y avait quelques lignes du poème de William Cowper qui auraient pu le faire réfléchir: « Pensez combien de dos ont intelligemment / Pour les bonbons que votre canne offre. »Car non seulement Wedgwood et ses pairs du Staffordshire exportaient de grandes quantités de poteries vers les plantations et les villes caribéennes en plein essor de Bridgetown et Kingston, et fournissaient aux marchands esclavagistes de Bristol et de Liverpool leurs punchbowls à la crème, mais Wedgwood lui-même avait même pris une commission spécifique d’un marchand d’esclaves qui commandait un « nid de bains. . . pour plaire à la fantaisie d’un roi noir d’Afrique pour se laver. »

Une grande partie de la prospérité économique de la Grande-Bretagne géorgienne était inextricablement liée au commerce triangulaire. Cette interprétation a été développée pour la première fois dans Capitalism and Slavery (1944) d’Eric Williams, qui retraçait la façon dont les bénéfices de la traite négrière atlantique « fertilisaient l’ensemble du système productif » de la Grande-Bretagne. L’industrie galloise de l’ardoise, la production textile de Manchester, les banques glaswégiennes, Bristol et Liverpool, la construction navale et même la céramique étaient toutes soutenues par des fonds tirés du système de plantation. « C’est l’accumulation de capital provenant du commerce des Antilles qui a financé James Watt et la machine à vapeur », a écrit Williams. Des études plus récentes ont confirmé à quel point les bénéfices dans les colonies de la production avancée de sucre, ainsi que les marchés captifs, ont aidé le processus d’industrialisation.

Les bénéfices tirés du lien entre le sucre et l’esclavage auraient pu fournir de 20 à 55% de la formation brute de capital fixe de la Grande-Bretagne en 1770, soutenant de manière cruciale l’économie britannique dans son ensemble et atténuant les problèmes financiers ou de crédit dans les secteurs techniquement avancés. Investissements non seulement dans les nouvelles technologies, mais aussi dans l’infrastructure des ports, des nouveaux docks (notamment à Londres et Liverpool), des canaux, des turnpikes et de nouvelles manufactures qui ont été rendus possibles par la richesse affluent des Antilles.

L’esclavage faisait également partie de l’économie de consommation grâce à sa fourniture de sucre et de cacao, de mélasse et de coton. La production de poterie de Wedgwood bénéficiait énormément de ce marché de luxe de la classe moyenne et dépendait du réseau de familles aristocratiques dont la fortune était faite ou renforcée par les bénéfices des plantations. En 1778, l’ancien Premier ministre Lord Shelburne a suggéré qu' » il n’y avait à peine dix milles ensemble dans tout le pays où la maison et le domaine d’un riche antillais ne devaient pas être vus. »De Kedleston Hall à Stourhead, les maisons mêmes qui proclamaient la liberté historique des Anglais et le rôle béni de la Grande-Bretagne dans l’histoire de la liberté étaient souvent dotées et décorées de richesses acquises grâce à la traite des êtres humains. À l’époque, il y avait très peu de commentaires publics sur les origines ensanglantées de tant de nouvelles richesses aristocratiques.

En effet, lorsque Wedgwood a célébré sa vision de la Grande—Bretagne dans le service des grenouilles, l’une des pièces les plus spectaculaires était un glacier imposant pour le service des desserts arborant une image de Harewood House – le siège néo-classique du Yorkshire de la famille Lascelles, dont l’argent provenait de leurs 27 000 acres de champs de canne à sucre à la Barbade, en Jamaïque, à la Grenade et à Tobago, et de la flotte particulièrement inhumaine de navires esclavagistes qui faisaient le trafic d’esclaves à travers l’Atlantique jusqu’à la côte de Guinée à Anomabu.

Au milieu des années 1780, malgré la position non reconnue de son entreprise dans le lien de l’esclavage, Wedgwood devint totalement convaincu de l’immoralité du commerce. En 1783, les Quakers présentèrent la première pétition contre l’esclavage au Parlement, et la même année, le militant abolitionniste Granville Sharp utilisa le cas grotesque du Zong – dans lequel le capitaine Luke Collingwood cherchait à réclamer une assurance sur les 133 Africains asservis qu’il jeta par—dessus bord pendant le passage du Milieu alors qu’il était censé manquer d’eau potable — pour s’agiter en faveur de l’abolition. En mai 1787, le Comité pour l’Abolition de la Traite des Esclaves, ou Comité de Londres, est créé par William Wilberforce aux côtés de Sharp et du réformateur Thomas Clarkson, dont l’Essai sur l’Esclavage et le Commerce de l’Espèce Humaine (1786) est un texte clé dans la lutte contre l’esclavage humain.

De Kedleston Hall à Stourhead, les maisons mêmes qui proclamaient la liberté historique des Anglais et le rôle béni de la Grande-Bretagne dans l’histoire de la liberté étaient souvent dotées et décorées de richesses acquises grâce à la traite des êtres humains.

Le Comité de Londres a été conçu comme un moyen « d’obtenir de telles Informations et Preuves, et de distribuer l’Essai de Clarkson et d’autres Publications susceptibles de favoriser l’Abolition de la Traite des Esclaves. »C’était également le véhicule du programme d’activisme extrêmement innovant de Clarkson — pétitions, boycotts, réunions publiques, lobbying parlementaire et organisation communautaire à travers le pays — pour susciter le soutien du public en faveur de l’abolition. Avec son héros politique, le major John Cartwright, Wedgwood est élu au Comité. Dès le début, il prit ses responsabilités au sérieux, participant à sept réunions en 1788, puis à au moins une chaque année suivante.

En 1791, son fils Joss le rejoint au Comité tandis que son cercle de la Lunar Society composé de Matthew Boulton, Joseph Priestley, Samuel Galton et Erasmus Darwin lui apporte son soutien. « Je viens d’apprendre qu’il y a des muselières ou des gags faits à Birmingham pour les esclaves de nos îles. Si cela était vrai et qu’un tel instrument pouvait être exposé par un président de la chambre des communes, cela pourrait avoir un grand effet « , suggéra Darwin à Wedgwood en avril 1789.

Nous avons un aperçu le plus clair de la position éthique de Wedgwood et de ses tentatives de façonner l’opinion publique sur l’esclavage dans une longue lettre qu’il écrivit en février 1788 à Anna Seward — la poétesse, amante frustrée d’Erasmus Darwin et soi-disant Cygne de Lichfield. Connaissant ses sentiments ambivalents sur le sujet, Wedgwood a adressé des objections à l’abolition — « que nous devrions sacrifier notre commerce des Indes occidentales, et que les esclaves ne changeraient que de maîtres, sans pouvoir se débarrasser de leur esclavage » — avant d’expliquer « ce qui m’est venu à la connaissance de la détresse accumulée sur des millions de nos semblables par ce trafic inhumain. »

En termes pratiques, il pensait que les bénéfices des plantations — dont de nombreuses familles puissantes autour de Lichfield et du sud du Staffordshire tiraient puissamment profit — seraient conservés sous un système de main-d’œuvre libre, de mécanisation plus étendue (comme en Étrurie) et de niveaux productifs d’investissement. Pourtant, en fin de compte, pour Wedgwood, dissident rationnel et passionné des révolutions américaine et française, l’argument de l’abolition était celui de l’égalité et d’une croyance dans les « droits de l’homme » plutôt que basé sur un calcul commercial. « Et même si notre commerce était susceptible de souffrir de l’abolition, je me persuade que lorsque ce trafic sera discuté et pleinement connu, il n’y aura que peu de défenseurs pour le maintien de celui-ci. »

Alors qu’il était constamment déçu par l’apathie réactionnaire de ses voisins du Staffordshire — « dans ce comté, je ne connais aucun abonné &, je crains les messieurs. . . n’ont pas prêté beaucoup d’attention au sujet  » — Wedgwood a continué à croire que « les gens montreront clairement qu’ils s’intéressent à cette cause et ne seront pas satisfaits alors que le caractère national est stigmatisé par l’injustice et le meurtre. »En signe de son engagement personnel, il a décidé de soutenir la militante la plus éloquente et la plus efficace pour l’abolition, Olaudah Equiano, ou « Gustavus Vassa, L’Africain », dont le récit du Passage du Milieu et de la vente en esclavage à la Barbade (« Les cris des femmes et les gémissements des mourants, ont rendu l’ensemble une scène d’horreur presque inconcevable »), a fourni un réquisitoire dévastateur de la barbarie de l’esclavage.

Dans la propre copie de Wedgwood de l’autobiographie d’Equiano — The Interesting Narrative (1789) — il y a un message personnel de l’auteur à Josiah:  » Je vous prie de pardonner cette liberté que j’ai prise en vous suppliant en faveur de l’apparition de votre nom parmi d’autres de mes dignes amis. »Leur amitié était telle que lorsqu’Equiano a courageusement accepté de se rendre au centre esclavagiste de Bristol pour une lecture publique, il a demandé à Wedgwood de l’aider à assurer sa sécurité.

Je veux dire la semaine prochaine d’être à Bristol où j’ai engagé une partie de mon récit — & Je suis très susceptible de penser que je dois y avoir des ennemis — sur la quantité de mon esprit Public pour mettre fin à la pratique maudite de l’Esclavage — ou plutôt en étant actif pour faire abolir la Traite des Esclaves. Cher Monsieur, je quitte Londres le vendredi 23 instantanément donc je lui rendrai une faveur particulière si vous avez la gentillesse de me diriger quelques lignes au bureau de poste appelé fo—Bristol.

Wedgwood répondit qu’il espérait qu’Equiano ne serait pas en danger,  » mais s’il en était autrement, vous pouvez adresser une lettre à M. Byerley, no 5 Greek Street, Soho, pour lui faire part de votre situation et il prendra les mesures nécessaires avec M. Stevens de l’Amirauté britannique en votre faveur. » Pendant de nombreuses années, Wedgwood a écrit des lettres passionnées, fait circuler des pétitions, a assisté à des réunions et a participé à des boycotts. Il a également acheté des actions de la Sierra Leone Company de Clarkson, établie en 1791 comme colonie évangélique en Afrique de l’Ouest pour les esclaves affranchis spécialement conçus pour perturber le commerce de l’Atlantique.  » La première compagnie jamais instituée pour l’abolition de la traite des esclaves, la culture de l’Afrique et l’introduction de l’Évangile là-bas. »Cependant, sa contribution la plus importante a été d’unir cette passion morale à son sens de la fabrication et du commerce.

Sa contribution la plus importante à l’abolition fut d’unir cette passion morale à son sens de la fabrication et du commerce.

Dans Le Jardin botanique de Darwin, deux lignes se détachent qui visualisent la pensée de Wedgwood et de ses collègues abolitionnistes: « pauvre ESCLAVE entravé à genoux / Des fils britanniques implorant d’être libres. »Depuis que le Comité de Plymouth de la Society for Effecting the Abolition of the Slave Trade a publié son tristement célèbre Plan de gravure du Pont Inférieur d’un Navire africain avec des Nègres en proportion d’Un à une Tonne, représentant l’enfermement hideux, exigu et calculé arithmétiquement des Africains asservis à bord du Liverpool slaver Brookes, Granville Sharp et Thomas Clarkson savaient que des images saisissantes étaient essentielles dans la guerre de propagande. Le Plan a été rapidement réimprimé par le Comité de Londres et des éditions ont circulé dans tout le pays, soulignant l’inhumanité du commerce atlantique. Cela a également eu l’effet involontaire de codifier la position de l’esclave comme une position de passivité et de victimité uniformes. Wedgwood a combiné cette interprétation avec l’image plaidante de Darwin dans la production de ce qui est devenu un médaillon emblématique.

Sculpté par Henry Webber puis modelé en Étrurie par William Hackwood à partir du motif original du Comité (qui n’était auparavant apparu que sous forme imprimée), le médaillon ovale en jasperware blanc présente le relief noir d’un esclave mâle enchaîné dans une posture à demi agenouillé face à droite avec l’inscription « Ne suis-je pas un homme et un frère? »Clarkson a décrit l’apparition du dessin devant le Comité de Londres dans son Histoire de l’Abolition de la traite négrière africaine (1808):

Le deuxième et le seizième octobre ont eu lieu deux séances, au cours desquelles un sous-comité, qui avait été nommé à cet effet, a présenté un dessin pour un sceau. Un Africain était vu, enchaîné dans une posture de supplication, agenouillé avec un genou sur le sol, et les deux mains levées vers le ciel, et autour du sceau était observée la devise suivante, comme s’il prononçait lui-même les mots — « Ne suis-je pas un Homme et un Frère? »Le dessin ayant été approuvé, un sceau a été ordonné d’en être gravé. Je peux mentionner ici que ce sceau, aussi simple que soit sa conception, a été conçu pour contribuer largement. . . pour attirer l’attention de nos compatriotes sur le cas des Africains blessés et pour susciter un vif intérêt en leur faveur.

L’image de l’esclave était entièrement générique. Le relief noir représentait ce qui était considéré comme des traits typiquement africains qui servaient à le dépersonnaliser d’une manière similaire à la représentation de la cargaison dans les Brookes. Comme l’a dit Clarkson,  » le Nègre, que l’on voyait implorer de la compassion, était aux couleurs de son pays natal. »Le genou plié, les chaînes lourdes, les mains suppliantes et l’appel à la miséricorde ont tous positionné l’esclave comme impuissant, insensible et soumis. L’image a été conçue pour susciter à la fois la culpabilité et la pitié. Ainsi, pour le mouvement abolitionniste, le mode de libération privilégié ne serait pas la résistance populaire dans les plantations de la Barbade ou la rébellion armée pendant le passage du Milieu, mais par des pétitions de haut niveau, des boycotts des consommateurs, des journées de prière, des projets de loi parlementaires et les impulsions humanitaires de la race blanche et moyenne anglaise.

Le pouvoir est resté aux Britanniques civilisés et chrétiens et la libération des Africains asservis serait appropriée comme un autre chapitre du glorieux progrès de la liberté en Angleterre. Même si la révolution des consommateurs du XVIIIe siècle avait contribué à alimenter la traite négrière de l’Atlantique, la compréhension par Wedgwood de sa philosophie d’émulation lui permettait maintenant de populariser l’abolitionnisme plus efficacement que n’importe quel nombre de pétitions pointues ou de lectures d’Equiano.

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